Bobcat in de extreme omstandigheden van zijn natuurlijke omgeving

Gepost: 26 april 2021

Val Thorens ligt op 2300 meter hoogte midden in de Franse Alpen en is daarmee het hoogstgelegen ski- en wintersportoord van Europa. Op die hoogte liggen de temperaturen zes maanden per jaar onder het vriespunt. De thermometer kan tot -39°C zakken. Het sneeuwt er ook vaak en veel (gemiddeld 6 tot 8 meter per jaar) en de wind kan er snelheden van meer dan 100 km/u halen. In dergelijke omstandigheden overleven alleen ‘tough animals’. Om sneeuw te ruimen, wegen te bouwen en het wegennet te onderhouden, zijn stevige, betrouwbare, compacte en wendbare machines nodig. Om aan deze ongebruikelijke vereisten te voldoen en de vloot machines voor in de bergen aan te vullen, koos de technische dienst van de gemeente in januari een Bobcat S100-schranklader.

Alles begon bij een sterk partnership van Franse dealers

Voor de levering van een van de meest compacte laders in het portfolio van Bobcat, werkte Bobcat-dealer ITT Mach 10 samen met Doosan-dealer SD MAT. Samen hadden ze al een Bobcat S450-schranklader met sneeuwblazer geleverd voor Courchevel, dat samen met Méribel, Les Ménuires en Val Thorens deel uitmaakt van de skizone 3 Vallées, wereldwijd bekend om zijn 600 km aan skipistes.

"Deze S100-schranklader is uitgerust met een 1,5 meter brede Bobcat sneeuwblazer, bak en vork. Hij is helemaal voorzien op de werkomstandigheden in het hooggebergte, met een gesloten, verwarmde cabine, wat zeldzaam is op dit model", zegt Jéremy Moulin van ITT Mach 10 (International Trucks & Tractors).

Extreme omstandigheden waar alleen een ‘tough animal’ tegen opgewassen is

De cockpit, die in dit soort schrankladers meestal is uitgerust met voet- en handbedieningen, is in de fabriek omgebouwd met een dubbele hand- en joystickbediening voor meer comfort en precisie. In de winter dragen de bestuurders namelijk dikke schoenen die hen beschermen tegen de kou maar niet handig zijn om pedalen te bedienen. 

De lader is ook uitgerust met een speciale hydraulische leiding met koudebestendige kabelboom voor de voeding van de Bobcat-sneeuwblazer. Met de richtbare turbine kan de sneeuw tot op 15 meter afstand worden weggeblazen, in om het even welke richting. 

Sinds de levering in januari 2021 heeft Yann Oget, technisch directeur van het skioord Val Thorens, de machine vaak zelf bestuurd. "Ik test altijd als eerste de machines om te kijken tot wat ze in staat zijn. Zo kan ik de voor- en nadelen van elke uitrusting beoordelen, de nodige aanpassingen en extra uitrustingen aanbrengen en vervolgens de technici van het team opleiden. Deze S100-schranklader is stevig, comfortabel, compact en uitermate wendbaar. We kunnen er tot in de kleinste uithoeken sneeuw mee ruimen, vooral op smalle trottoirs en oversteekplaatsen die precisiewerk vereisen."

Expert in extreme omstandigheden

Yann Oget woont al sinds 1995 in het skioord en staat sinds 2001 aan de leiding van de technische dienst van Val Thorens. Hij bracht hier al meer dan 25 seizoenen door. Hij had al heel wat meegemaakt toen in het seizoen 2020/21 de skiliften bleven stilstaan door de coronapandemie. In de winter coördineert hij een team van 21 technici die er een voltijdse baan aan hebben de sneeuw te ruimen en de wegen en straten van het skioord de onderhouden. Het winterseizoen is hier heel lang en duurt makkelijk zeven maanden, van oktober tot eind april of begin mei. "Ons werk hangt sterk af van het weer. Elke avond ben ik minstens een uur bezig om de weersvoorspellingen in detail te bestuderen. Op basis van die analyse stel ik het werkplan van de volgende dag op. Hartje winter kan er acht tot negen meter sneeuw vallen."

De technische dienst van Val Thorens heeft het hele jaar door 7 personen in dienst, maar van 1 november tot 12 mei kunnen dat er tot 21 zijn, waaronder 9 wegenwerkers om de wegen schoon te houden en handmatig sneeuw te ruimen, en 10 bestuurders van machines en vrachtwagens. De technische dienst beschikt over 1 zandstraalwagen en 7 laders van 20 tot 25 ton om de sneeuw op hopen te verzamelen en vervolgens af te voeren met de vrachtwagens. Verder hebben ze een sneeuwblazer en twee zogenaamde 8x4-vrachtwagens die tot 20 kubieke meter sneeuw kunnen vervoeren. Daarbij moet je weten dat een vooraan gemonteerde laderbak 4 tot 5 kubieke meter sneeuw kan bevatten.

‘Tough animal’ gezocht…

De gemeente Val Thorens is gebouwd op een helling met aanzienlijke hoogteverschillen en is niet groter dan vier vierkante kilometer (4 km²). Het stratenplan is tot op de centimeter zorgvuldig uitgekiend. Nergens mag ruimte verloren gaan. In het hoogseizoen onthaalt het skioord tot 26.000 personen per week, met een voortdurend wisselende bevolking. Mensen komen en gaan voor een week, een weekend of een dag. Het verkeer moet vlotten, altijd en in alle omstandigheden. De Bobcat S100-lader met sneeuwkettingen kan snel sneeuw ruimen en oversteekplaatsen voor voetgangers vrijmaken in de straten van het skioord. Dat is nodig om alles in goede banen te leiden.

In Val Thorens liggen alle accommodaties aan de voet van de skipistes. Er moet sneeuw worden geruimd rond de huizen, de wegen en de doorgangen. De geruimde sneeuw wordt vervolgens afgevoerd met vrachtwagens naar opslagruimten buiten het skioord.

"We mogen geen fouten maken. Om de bezoekers in de beste omstandigheden te kunnen onthalen, moeten personen en voertuigen eerst en vooral overal vlot doorkunnen. Val Thorens is bovendien een deels autovrij vakantieoord, waar auto’s wel mogen rijden, maar alleen op de officiële parkings parkeren", voegt Yann Oget nog toe. De wegen zijn meer dan 10 meter breed zodat de auto's en tientallen bussen elkaar gemakkelijk kunnen kruisen, evenals de vrachtwagens en grote sneeuwruimers. "Er is steeds meer vraag naar veelzijdig gereedschap om sneeuw te ruimen en dat is logisch. Daarom hebben we onze vloot aangevuld met deze Bobcat S100-schranklader.

… voor de nieuwe sneeuwruimstrategie

Yann Oget legt uit dat het skioord de afgelopen vier jaar een nieuwe sneeuwruimstrategie heeft toegepast, gebaseerd op Canadese methodes waarbij de sneeuw ‘just in time’ wordt verwijderd. Door de sneeuw direct in vrachtwagens te laden en af te voeren, optimaliseren ze de werktijd van zowel de teams als van de machines. "Uiteindelijk gaan we twee keer zo snel, betalen we drie keer minder kosten en ruimen we drie keer meer sneeuw dan de meeste andere skioorden. Met de Bobcat S100-schranklader kunnen we die zware klus aan."

De dagen zijn bijzonder zwaar: de wekker gaat om 4:00 uur en om 4:50 uur verzamelt het voltallige team in het sneeuwruimcentrum voor een snelle kop koffie en een briefing. Om 5:00 uur trekt iedereen met zijn machine naar de toegewezen zone. Tot 17:00 uur wordt aan een stuk door sneeuw geruimd, met alleen ‘s middags een uur lunchpauze.

Als het elke dag sneeuwt, is dit het dagelijkse programma, behalve op zaterdag, de aankomstdag. Dan moeten we al om 4:00 uur vertrekken en zijn we soms pas om 22:00 uur of later klaar. "Zolang er vakantiegangers op de baan zijn, moeten we klaarstaan om waar nodig te gaan ruimen", zegt Yann Oget. En wanneer de sneeuw weg is (wat nooit voor lang is), reinigen en onderhouden we de machines en de gemeentelijke gebouwen.

Namen en functies van de vermelde personen:

  • Yann Oget, Val Thorens, hoofd van de technische dienst van Val Thorens (gemeente Belleville)
  • Jeremy Moulin, ITT Company (International Trucks & Tractors) Mach10 - Bobcat-dealer;
  • Eric Broisier, SD MAT - Doosan-dealer (Savoiet en Haute Savoie)